Главная

Поиск


?

Вопросы






FAQ

Форум

Авторы

Фантастика » Фэнтези »

Уроки воровства

История про двух лучших друзей, которых судьба лишила многого: дома, родителей, детства. Им тринадцать, но они уже вынуждены жить взрослой жизнью. Они разные, но идут по одной дороге плечом к плечу. Но что станет с их дружбой, если появится человек, обещающий кардинально поменять их жизнь?
 отзывы (0) 
Оценить:  +  (0)   
14:53 21.10.11
Глава 1
Вазли, уперев руки в бока, смотрел на вжавшуюся в стену девочку лет пяти.
- Смотрите-ка, - громко сказал он, что бы его дружки, державшиеся чуть позади, хорошо расслышали его слова. – Маленькая Крыса забралась на нашу территорию!
Девочка испуганно таращилась на него, крепко сжимая в кулачках подол потрепанного серого платья, больше смахивающего на мешок с дырками для рук и головы. Она была настолько напугана, что и слова не могла из себя выдавить. Четверо мальчишек самого что ни на есть потрепанного вида, нависли над ней, явно радуясь возможности безнаказанно пошпынять кого-нибудь.
- Крысы совсем обнаглели! – поддержал один из них.
- Что же нам теперь с тобой делать, - продолжил Вазли, сделав вид, что не услышал замечания своего приятеля. Девочка испуганно пискнула. Ее взгляд бегал по переулку.
Внезапно, ее личико просветлело, и она подалась вперед: она заметила в потоке проплывающей мимо толпы знакомое лицо.
- Арти!
Вышедший из-за угла худощавый нескладный парнишка лет тринадцати повернулся к ним, услышав свое имя. Увидев зажатую в угол перепуганную девчушку, он побагровел и сжал кулаки, так что костяшки пальцев побелели.
- Малышка Анн! – он перевел взгляд на ее обидчиков. – Вазли, какого черта! Только к мелким и можешь цепляться?!
Вазли сохранил самоуверенное выражение лица, но отступил на шаг назад.
- А вот и крысиный король! Да разве мы цеплялись! Мы подошли к девчонке и вежливо спросили, что она делает на нашей территории. Правда, ребята? – те согласно закивали.
- Ой-ой, языком то не чеши. С какой это радости это ваша территория? А, или может вы забыли об этом сказать, когда в последний раз убегали от нас, сверкая пятками?
Вазли побагровел и шагнул на встречу Арти.
- Да я тебя!.. – он усиленно пытался подобрать слова. – Посмотрим, что ты скажешь, когда мы тебя как следует отделаем!
Его кулак полетел Арти в лицо. Тот уклонился и отступил, не давая парням из шайки Вазли окружить его. Подобные стычки для обоих не были редкостью, поскольку оба были членами двух шаек, положивших глаз на одну территорию. На улицах Лодбама таких шаек было полно, и все они сплошь состояли из беспризорников, среди которых редко можно было встретить кого-то старше шестнадцати лет. Другими словами это были толпы бездомных детей, сбивавшихся в стаи, чтобы как-то выжить в недружелюбном городе.
В данный момент преимущество явно было не на стороне Арти. Он прекрасно понимал, что не сможет в одиночку справиться с четырьмя противниками, каждый из которых превосходил его в размерах. Поэтому паренек даже не пытался атаковать, ограничиваясь лишь тем, что уворачивался от ударов. Перепуганная девочка давно убежала, оставив Арти одного, но убежать он не мог. Если он побежит, Вазли и его приятели бросятся за ним, как стая бешеных псов.
- Харе скакать как мартышка, - выкрикнул Вазли. – Дерись как мужик!
В ответ Арти только фыркнул, он уже пропустил несколько весомых ударов: с разбитой губы по подбородку текла кровь, а левую руку мальчик почти не чувствовал. Внезапно один из подручных Вазли резко отшвырнул его на стену. Арти приложился спиной об стену и со стоном сполз на землю. Сквозь мутную пелену на глазах он увидел, как довольно скалящийся Вазли заносит ногу, чтобы добить его и сморщился, готовясь к удару. Но тут его ухмыляющееся лицо исчезло, а на его месте появилось другое, столь же хорошо знакомое.
- Арти! – это имя прозвучало совсем как боевой клич.
Арти не стал тратить время, чтобы позвать его по имени в ответ, вместо этого он вскочил на ноги и встал рядом с Броком. Вазли лежал на земле, держась за разбитый нос. Брок воинственно смотрел на его дружков.
- Валите, пока тоже не получили!
Те переглянулись и ринулись наутек.
- Смотри-ка, и правда свалили, - притворно удивился Арти. – Похоже, твои дружки тебя кинули, Вазли.
- Фа пофел фы, - Вазли свирепо посмотрел на него, по прежнему прикрывая рукой разбитый нос. Отползая по направлению к людной улице, он пробурчал еще что-то грозное, а потом резко вскочил и бросился наутек, мгновенно растворившись в толпе. Хоть переулок и находился рядом с людной улицей, но никто из прохожих не обратил на происходящее в нем внимания.
- Вот трусы, - сплюнул Брок. – Только и умеют, что бегать, да на слабых нападать!
- Да уж, - согласился Арти и тут же, охнув, согнулся пополам.
- Эй, ты чего? – заволновался Брок. – Что сильно потрепали?
- Да нормально, - прохрипел Арти.
- Обопрись на меня, я тебя доведу к нашим.
Арти благодарно кивнул и оперся о Брока. Они были лучшими друзьями. Брок был смуглым и коренастым, косматые темные волосы падали на красивое улыбчивое лицо. Обладатель задорного нрава и тяжелых кулаков, он по всеобщему мнению был лучшим бойцом в городе. Он присоединился к шайке позже чем Арти, но, тем не менее, почти мгновенно стал ее лидером. Несомненно, он был из тех людей, которых уважали и любили друзья и боялись враги.
В отличии от своего друга, Арти был худощавым и нескладным. На его серьезном лице редко появлялась улыбка, но если появлялась, то озаряла собой все вокруг. В драках он больше полагался на ловкость, чем на силу, что сильно принижало его в глазах окружающих, зато его язык, порой, резал как бритва. Арти искренне восхищался своим другом, с радостью уступая ему первое место во всем.
- Ты вовремя.
- Малышка Анн прибежала и начала кричать, что я срочно должен бежать спасать ее драгоценного Арти, - хохотнул Брок. – Но ты хорош, продержаться так долго против четверых!
- Повезло, - отмахнулся паренек. – Думаю дальше я могу пойти сам.
- Уверен?
- Я в норме, - хоть у Арти все плыло перед глазами, он постарался держатся ровно, чтобы не волновать друга.
Вместе они дошли до их временного укрытия – заброшенного сарая, в котором, кажется, раньше хранили рыбу. Им на встречу выбежала толпа ребятишек.
- Брок! Арти! Вернулись! – верещали они. Это была их шайка, в которой, впрочем, даже самые старшие были на два года младше, чем Брок и Арти. На них двоих держалась вся жизнь маленькой общины. Все присутствовавшие здесь дети были попрошайками, а Брок, помимо этого промышлял еще и воровством. С его ловкостью и склонностью к авантюрам это превращалось для него в веселую игру. А по вечерам он рассказывал восторженной ребятне о своих успехах.
Малышка Анн подбежала к ним и вцепилась в штанину Арти. Подняв на парнишку глаза, она сказала:
- Я сразу убежала и позвала Брока, как ты меня учил.
Арти наклонился и крепко-крепко обнял девочку.
- Ты молодчина, все сделала как надо.
Анн гордо улыбнулась и счастливо захихикала. Всей оравой они ввалились в сарай, толкаясь в дверном проеме. Арти уселся на старую, пропахшую сырой рыбой бочку и принялся рукавом стирать кровь с лица. Малышка Анн взволнованно рассказывала всем о своем приключении:
- А Арти так здоровски с ними говорил! Ни чуточки не боялся!
- Да я просто храбрился. К тому же мне повезло, что прибежал Брок и раскидал их всех.
- Ты меня перехваливаешь. Они сбежали, потому что трусы, - перебил его друг, но и по его голосу и по взгляду видно было, что он доволен собой.
Арти провел языком по зубам, проверяя не расстался ли он с частью во время драки. У него были очень хорошие зубы: более белые и ровные, чем у кого-либо, ведущего подобный образ жизни. Они служили тайным поводом для гордости и, естественно, мальчик не хотел бы их потерять. Тем временем дети устроились вокруг Брока, рассказывающего им о сегодняшнем своем «набеге»:
- Представляете, он был настолько жирным, что даже не почувствовал, как я срезал у него кошелек!
Ребятишки рассмеялись, и Арти рассмеялся вместе со всеми, не обращая внимания на тупую боль в разбитой губе. В такие минуты, когда слушал, как Брок хвалится своими «подвигами» или видел, как он ловко запускает руку в карман к прохожему, ему казалось, что волноваться за друга – пустая трата времени. Боги, если они все же существовали, всегда были на его стороне.
- И вот я открываю кошелек, и что бы вы думали там нахожу? – Брок, плохо скрывая улыбку, обвел своих слушателей вопросительным взглядом. – Десять серебряных монет!
Дети восторженно завизжали. Серебро для них означало сытную жизнь на несколько недель и, возможно, новую одежду – менее потрепанную, чем нынешняя. Арти новость тоже обрадовала, тех медяков, что маленькие побирушки ежедневно получали от жителей города и многочисленных приезжих, еле-еле хватало на то, чтобы не помереть с голоду.

Утром Арти проснулся раньше всех. Город еще не вырвался из объятий ночи и в темноте слышалось нестройное посапывание. Паренек, сдерживая болезненный стон, перекатился на бок. Даже не имея возможности увидеть свое отражение, он чувствовал, что щека сильно распухла. Некоторое время он лежал, жалея себя, затем быстро встал и, стараясь ни на кого не наступить в темноте, вышел на улицу. Там он подошел к стоявшей у стены бочки, наполненной холодной водой, стекавшей в нее с крыш во время дождя по длинному проржавевшему желобу.
Арти набрал побольше воздуха и нырнул лицом в воду, пытаясь поумерить боль от синяков. Когда воздух в легких закончился, он вынырнул и потряс головой, разбрасывая вокруг себя тяжелые прохладные капли. После чего поднял голову и посмотрел на начавшее светлеть небо из-под налипших на глаза мокрых каштановых прядей. Вода текла по лицу, заставляя мальчика периодически фыркать. Внезапно сильно захотелось есть.
Он с сомнением посмотрел на сарай, в котором спали его друзья. Арти знал, что они еще спали и проспят, вероятно, еще пару часов. Но это не было большой проблемой, он мог и сам о себе позаботиться. Мальчик отошел от сарая, еще раз оглянулся, как бы удостоверяясь, что все в порядке и зашагал прочь по заполненным утренним сумраком улицам. Босые ноги шлепали по мощеной булыжником мостовой, унося своего хозяина вглубь просыпающегося города по знакомой дороге. Немногочисленные торговцы, зевая, расставляли свои палатки, стараясь занять как можно более выгодные места, пока остальные еще спят.
На парнишку бросали недружелюбные взгляды и внимательно следили за ним, если вдруг он проходил слишком близко. В Арти без труда можно было узнать беспризорника, как и в сотне других мальчишек, населявших Лодбам, а за ними водилась дурная репутация попрошаек и воров. Вполне оправданная.
Не обращая внимания на недружелюбных прохожих, Арти подошел к знакомому дому, прикидывая не слишком ли рано для визита. А потом решил: нет, не рано. Подтянувшись к окошку на втором этаже над кузницей, он тихонько постучался. Оттуда вынырнула курчавая головка. Окинув паренька быстрым взглядом, девушка снова скрылась. Арти спрыгнул на землю, подошел к высокому забору, отгораживавшему чей-то сад, и принялся пинать мелкие камушки на дороге.
Через пару минут из кузницы выскользнула, кутаясь в шерстяной платок, тоненькая фигурка.
- Арти, какими судьбами?
- Привет, Дина. Я подумал, что ты вряд ли будешь спать в такое время, и заскочил в гости.
- Ты давно не заходил, - обвиняющее сказала девушка, дергая себя за кудряшки. Она была стройной и высокой, примерно на год старше Арти, с короткими золотистыми волосами, вьющимися как поверхность озера в ветреный день.
- Прости, - паренек запрыгнул на забор и, устроившись там поудобнее, протянул Дине руку.
- Ну ладно, - девушка, держась за его руку, уселась рядом. Помощь эта была чисто символической, поскольку она лазила по деревьям лучше многих мальчишек, и какой-то забор вовсе не являлся для нее препятствием. Потянувшись, она сорвала пару яблок с дерева, растущего слишком близко к забору, и кинула одно из них Арти, зная, что тот редко когда приходит сытым.
- Кто тебя так разукрасил? – спросила Дина, имея в виду шикарный кровоподтек на лице парнишки.
- Твой дружок Вазли, - ответил Арти, вгрызаясь в яблоко.
- Не говори так, он мне не друг, - на залившемся краской лице девушки появилось недовольное выражение.
- Прости, я просто пошутил. Кстати ты знаешь, что Брок по тебе сохнет? – девушка покачала головой. – Может если бы не ты, они с Вазли не цеплялись бы друг к другу при каждой встрече.
- Они оба мне совсем не нравятся, - встряхнула кудряшками Дина. – Я не люблю драчунов.
- Не могу ничего хорошего сказать о Вазли, но Брок отличный парень.
- Конечно, - девушка звонко засмеялась. – Он же твой друг, - она резко посерьезнела и спросила, теребя вьющийся локон между пальцами. – Ну с ними все понятно. А какие девчонки нравятся тебе?
Арти рассмеялся.
- Дина, ты же меня знаешь, единственные девчонки в моей жизни это малышка Анн и Коба.
Девушка выглядела одновременно обрадованной и расстроенной. Арти понятия не имел, как девчонкам удается совмещать столь разные эмоции. Наверное, это было какое-то волшебство.
- А я? – улыбнулась она.
- Ты не просто девчонка, ты – мой друг, - искренне ответил парнишка. Он зашвырнул огрызок на крышу соседнего дома и, потянувшись, сорвал второе яблоко. – Мне это напомнило, как твоя мама угощала меня яблоками. Она была добрая и красивая, совсем как ты.
Дина кивнула.
- Жалко, что она умерла. Знаешь, мне иногда кажется, что если бы она тогда не заболела, то па сейчас был бы совсем другим. Ну… не пил бы так много, не растерял бы всех клиентов…- она смотрела вниз, болтая ногами.
- Я тоже так думаю, - кивнул Арти. – Он был хорошим человеком.
Ее отец был уважаемым мастером, кузнецом, до того как умерла его жена, оставив его и дочь одних. Он был хорошим человеком, но слабым и не справился с обрушившимся на него горем. Арти искренне его жалел. Мальчик познакомился с Диной и ее родителями больше шести лет назад, когда его взял к себе дед двойняшек Кобы и Стена. Те три года были, пожалуй, самыми счастливыми в его жизни. Тогда ему показалось, что у него появилась настоящая семья. Дед был хоть и суровым, но добрым человеком, а двойняшки были ему как брат с сестрой. Но все кончилось слишком быстро, старик слег и умер, а Арти вновь оказался предоставленным самому себе. Кроме того, теперь ему приходилось заботиться о Кобе и Стене, оставшихся без единственного родственника. Постепенно они собрали вокруг себя целую шайку беспризорных детишек. А когда к ним присоединился Брок, жизнь стала намного легче. Можно было больше не боятся других, более сильных шаек, кроме того, приворованные им деньги вносили немалый вклад в их бюджет.
- Ладно, я пойду, пока твой отец не вышел и не прогнал меня метлой, как в прошлый раз, - хохотнул Арти, спрыгивая с забора. – Заходи к нам, Брок будет рад тебя видеть. И я тоже.
Дина помахала ему рукой, ей упоминание о метле не казалось таким смешным.
Арти направился на Императорскую площадь – туда он ходил как на работу. В каком то смысле, это и было его работой. Деньги, которые он собирал каждый день выпрашивая милостыню у проходящих там людей, были его зарплатой, позволявший прожить еще один день.
Сейчас он стоял в тени, стараясь не попадаться на глаза ранним прохожим. Прислонившись к стене, Арти внимательно рассматривал прохожих, прикидывая, кто из них будет не прочь поделиться с ним частью своих денег. Он всегда считал, что это тяжелый труд, требующий немалого мастерства – просить милостыню. И относился к этому соответственно. Вообще Арти был из тех людей, которые считают, что раз уж приходится что-то делать, то нужно делать это как можно лучше. Сейчас его выручал юный возраст, но совсем уже скоро ему придется туго, если не удастся найти более приветствующуюся обществом работу. Но сейчас он высматривал подходящую жертву.
Впрочем, людей на площади было не много: все они торопились пройти по улицам, в основном, чтобы добраться до места работы. Арти со своего укромного местечка между домами видел, как люди начинают работать. Как пекарь с белыми, словно у статуи руками, мнет тесто. Как торговцы раскладывают свои товары на прилавках, стараясь выставить дорогие вещи на самых видных местах. Как портной расправляет складки платья, надетого на манекен. Все это он видел краем глаза, пока наблюдал за прохожими. Вряд ли хоть что-то произошедшее на площади укрылось от его внимания. Поэтому и въехавшую на площадь карету мальчик заметил сразу же.
Карету украшала ткань с изображением расправившей крылья птицы. Арти знал, что это герб, но не более. Он совсем не разбирался в людях, живущих иначе, чем он. Даже взрослые, живущие практически бок о бок с маленькими попрошайками представлялись им чем-то далеким, а уж знатные люди, носящие красивую одежду, не знающие голода и ежедневно спавшие на мягких простынях и вовсе принадлежали, казалось, другому миру. Арти просто не представлял, чем можно заняться, если у тебя достаточно денег, чтобы не работать всю жизнь, и как при этом выглядеть так, словно на твоих плечах лежат все судьбы мира.
Кучер, управлявший каретой, соскочил на землю и раскрыл дверцу, помогая сидящему внутри выбраться наружу. Из черного проема выпорхнула красивая молодая женщина в просторном зеленом платье. Арти прищурился, стараясь получше рассмотреть незнакомку. Та торопливыми шагами прошлась между палатками торговцев, кучер тенью следовал за ней. Женщина выглядела взволнованной и растерянной, Арти отделился от стены и устремился к ней. И тут же с замиранием сердца увидел, что она направилась обратно к карете. Парнишка ускорил шаг. Он нагнал их, когда женщина уже села в карету.
- Добрая госпожа! – крикнул Арти, привлекая к себе внимание. – Всего одну монетку, добрая госпожа!
Он побежал рядом с отъезжающей каретой. Женщина повернула к нему голову и, едва взглянув на него, запустила руку в висящий на поясе кошель и кинула ему монету. Желтый кругляш, сверкнув, описал дугу и шлепнулся прямо в ладонь парнишке.
Арти, приложив ко рту сложенные рупором ладони, крикнул вслед уезжающей карете:
- Спасибо, добрая госпожа! – и скользнул обратно в свое укрытие, стараясь не привлекать к себе лишнего внимания.
Там он разжал ладонь и уставился на монету. И тут же испытал острый приступ разочарования – монета была золотой. Значит, потратить ее нельзя – сразу же вызовет массу вопросов, откуда у нищего попрошайки золотая монета. За такое легко можно попасть за решетку. Было очень обидно, держать в руках такое сокровище и не иметь возможности его использовать.
Мимо него со смехом пробежали Роб и Бинки. Арти улыбаясь проводил их глазами. Роб, Флип, Коба, Стен, Бинки, Анн, Ред и Тонни были членами шайки, возглавляемой Броком. Самой младшей – малышке Анн – было пять, остальные находились в промежутке от восьми до одиннадцати лет.
Следом за ними мимо Арти пробежал Брок. Заметив друга, он резко затормозил, в его руках был большой бумажный пакет.
- Привет.
- Привет, что вы тут делаете?
- Я решил устроить ребятам праздник. Ну, как бы в честь моего вчерашнего успеха, - внезапно Брок нахмурился. – Ты же не против? Тебя не было, когда все проснулись, и я решил, что ты будешь не против…
- Все нормально, я тоже думаю, что неплохо время от времени устраивать ребятам праздники.
- Клево, - ухмыльнулся Брок. – А как ты сам? Наверняка успел уже кого-нибудь пощипать?
- А то, - Арти достал из кармана монету и повертел ее перед носом у Брока. – Зацени.
У того глаза стали размером с эту самую монету.
- Ух, первый раз такую вижу!
- Угу. Я тоже. Жаль только толка с нее никакого.
- Да уж, вряд ли кто-нибудь даст нам сдачу, - Брок жадно следил за монетой. – Слушай, а покажи тот фокус?
- Ну, если хочешь, - Арти быстро огляделся по сторонам. Затем поднял монету перед собой, так чтобы ее круглая тень была отчетливо видна на стене. А потом приставил к тени палец и отпустил монетку. Та осталась висеть в воздухе без всякой поддержки.
Брок, как обычно принялся водить вокруг монетки руками, не в силах поверить, что ее ничто не держит, вроде лески, прикрепленной к рукаву. Арти довольно улыбался, наблюдая за его усилиями. Это был вовсе не «фокус», как сказал Брок. Арти просто умел это и все, для него это было словно двигать рукой или ногой. Он вовсе не держал в воздухе монету, как думал его друг, он держал тень. Монета же не падала только благодаря невидимой связи между предметами и их тенью.
Арти не знал точно, как он это делает, но чувствовал где-то внутри, что может. Это чувство было у него всегда, сколько он себя помнил. И мог он не только это. Тени были его глазами и ушами, друзьями и оружием. Не то чтобы он чувствовал себя всесильным, но на кое-какие «фокусы» был способен.
Старик, приютивший его когда-то, долго не мог вытащить мальчишку на солнечный свет. Потому и взял к себе: ему показалось, что паренек сильно чем-то напуган. С тех пор Арти сильно вырос, но все еще предпочитал тени свету. Он никогда не боялся своих способностей, поскольку ощущал их как часть себя. Будто хвост у собаки: у людей его нет, но это вовсе не значит, что хвост – что-то противоестественное. Однако мальчик очень боялся, что кто-то другой узнает об этом. Единственным, кому он доверял настолько, чтобы раскрыть свою тайну, был Брок.
- Я думаю, все же было бы здорово, если бы ты показывал свои фокусы людям на площади. Мы могли бы загребать кучу бабок каждый день.
- Нет! Это слишком опасно. И ты никому не должен говорить.
- Если ты хочешь, я не скажу. Но все равно не понимаю почему.
- Слушай, ты когда-нибудь видел, чтобы люди делали то же самое, что только что сделал я? Или может быть, слышал об этом?
- Нет, ни разу.
- Я вижу этому только два объяснения: либо такого никто больше не умеет, либо те кто умеют скрывают это. В любом случае мне лучше не светится.
- Как хочешь, - было видно, что Брок разочарован.
Тут к ним подбежали Роб и Бинки.
- Брок, ты чего застрял? – крикнул им Бинки.
- Ой, Арти, привет.
Монета с легким шлепком упала в подставленную руку парнишки.
- Привет Роб. И ты Бинки. Уж извините, что я задержал Брока, но теперь можете его забирать и делать с ним что угодно.
Счастливо рассмеявшись, мальчишки снова убежали.
- Ну и ну, Арти, звучит так, как будто я тебе надоел! – притворно обиделся тот и, махнув рукой убежал вслед за мальчишками.
Арти проводил их глазами и потянулся. Съеденные утром яблоки давно уже растворились в желудке, и голод вернулся с новой силой. Парнишка поднял голову и, сощурившись, посмотрел на небо. Солнце уже поднялось довольно высоко над городом, а есть хотелось все сильнее. Немного поразмыслив, Арти решил покинуть свой пост. Люди двигались по площади вяло и неохотно, день не сулил большей прибыли, чем он уже получил. Может быть вечером получится растрясти еще парочку толстосумов.
Арти решил, что пришло время вернуться в их маленькое убежище. Недружелюбно поглядывая на стоящих на своих постах стражников мальчишка нырнул в подворотню. Он быстро добрался до сарайчика, занимаемого их бандой. Просто временное убежище, которое в случае чего легко сменить на другое. Ни у кого из них язык не повернулся бы назвать подобное место домом. А некоторые и не знали что это такое – «дом».
Он зашел внутрь, там было пусто. Просто деревянные стены, вокруг пары бочек из-под рыбы. Когда они собирались здесь по вечерам все вместе, не было так пусто. Арти заглянул в одну из бочек, там обнаружилась заплесневелая булка. Парнишка достал ее и сел в углу. Жевалась булка плохо, но от голода казалась невероятно вкусной.
Доев, Арти сгреб крошки в ладонь и, подползя к дыре в деревянной стене. Там он раскидал несколько крошек на полу и, улегшись на живот, принялся наблюдать. Спустя какое-то время из дыры показались длинные усы, а за ними острая мордочка. На свет выползла упитанная крыса и, переваливаясь, подползла к крошкам. Мальчишка смотрел, как зверек грызет крошки, а потом подсыпал еще. Его давно занимала мысль обзавестись парой ручных крыс. Раз уж Вазли и его компания величают его крысиным королем, то следует соответствовать титулу, не так ли?
К сожалению, пока эта затея пребывала в самой начальной стадии. Крыс повсюду было множество и они безбоязненно вылезали из всех дыр, однако дрессироваться категорически отказывались.
Грызун поднял свои глаза-бусинки на мальчика и, удостоверившись, что еды больше не будет, юркнул обратно в дыру. Арти вздохнул: «Эти твари меня ни во что не ставят. Все-таки с людьми намного легче». Крошки закончились, и ему ничего не оставалось, кроме как ждать остальных. Он сел, прислонившись к стене, и закрыл глаза. Но уже через минуту вскочил и принялся мерить помещение шагами – деятельная натура протестовала против ничегонеделанья.
«Пойти что ли обратно на площадь?» - стоило ему так подумать, как дверь со скрипом открылась, и в сарай ввалились маленькие члены банды, возглавляемые Броком.
- Ты чего здесь торчишь? Мы думали, ты на заработках, беспокоить не хотели, а ты тут прохлаждаешься, - шутливо пожурил он Арти.
- Эй! Не надо заставлять меня чувствовать себя бесполезным! – рассмеялся мальчишка, отбирая тяжелые пакеты у детей. – Ну вы и затарились! Надеюсь ты не потратил все деньги?
- Ты что, тут еще много осталось, - Брок для убедительности похлопал по карману. Тот в ответ глухо звякнул. Но Арти его уже не слушал, он рассматривал покупки.
- Ух ты, круто! Мне это точно не снится?
Брок довольно засмеялся.

Город окутали мягкие сумерки. Все жители разбрелись по своим домам, за исключением тех, чья работа предусматривала ночной график. Арти сидел в углу, обнимая свернувшуюся калачиком у него на коленях малышку Анн, и лениво наблюдая за тем, как Брок в пятый раз рассказывает историю про толстяка, у которого украл десять золотых. Несмотря на многократное повторение, она вызывала буйный восторг. Арти слушал вполуха, подмечая, что с каждым разом история приобретает все большую красочность. Он чувствовал себя крайне необычно, ему казалось, что проглоченная им пища вот-вот полезет обратно. Обыкновенно вся еда падала в его желудок, как в бездонный колодец. И сейчас мальчик наслаждался новым ощущением внутренней тяжести и тепла. Казалось, это лучший день в его жизни.
Внезапно, что-то привлекло его внимание. Он прислушался.
- Брок, - в полголоса позвал Арти. – Кажется, у нас гости.
Все затихли.
- Тогда нам лучше выйти через заднюю дверь, - после секундной заминки ответил Брок. Он встал, подошел к стене и отодвинул пару досок так, что образовалось внушительное отверстие.
Арти растрепал задремавшую малышку Анн.
- Вставай, надо уходить, - шепнул он девочке.
Анн, потирая глаза, полезла в дыру за Броком и Кобой. Арти подошел к двери и прислушался. Через мгновение он различил доносящиеся снаружи голоса. Голоса эти были без сомнения ему знакомы. Он поднял с пола доску, вернулся к дыре и проследил, чтобы все вышли. Сам Арти вылез последним, аккуратно вернув за собой доски в изначальное положение.
Действуя абсолютно бесшумно, банда растеклась по задворкам, забившись во всевозможные щели. Арти отошел буквально на пару шагов от дыры в стене, и юркнул за большую бочку, в которую собиралась дождевая вода. Там он столкнулся с Броком, избравшим то же самое убежище. Брок приложил палец к губам и подвинулся, освобождая для друга место. К счастью, отбрасываемая бочкой в приглушенном свете фонарей тень с легкостью скрывала обоих.
Мальчишки, затаив дыхание, следили за силуэтами приближавшихся к их недавнему убежищу людей. Один из них остановился в трех шагах от двери и принялся подавать знаки остальным.
- Вазли, - прошептал Арти.
Брок сжал его плечо, как бы говоря: «Отличная работа». Тот кивнул, сосредоточенно всматриваясь в ночной сумрак.
Послышался оглушительный треск, и кампания пробралась в ветхое здание через выломанную дверь. Арти и Брок с занимаемой ими позиции слышали все, что происходило внутри. После секундного замешательства послышались сдавленные ругательства, а после звук, будто что-то с силой пнули. Стены сарая затряслись.
- Ты уверен, что они были здесь?
- Черт! Я же своими глазами видел…
- Да нет здесь никого.
- Да говорю вам, эти мелкие крысы были здесь!..
Брок затрясся от беззвучного смеха. Арти ткнул его локтем в бок, обращая внимание на происходящее внутри.
- А это что?.. Ба! Да здесь целое состояние! Похоже нам, в отличие кое от кого, крупно сегодня повезло! – послышался довольный смех.
Арти вопросительно повернулся к другу. Тот растерянно шарил по карманам. Даже в темноте было заметно, как сильно он побледнел.
- Деньги, - просипел он. – Они остались внутри…
Он кинулся было к сараю, но Арти схватил его за рукав и затащил обратно.
- Идиот, их там слишком много! О чем ты только думаешь? – Брок недовольно дернулся. – Хотя можешь не отвечать, и так знаю о чем. Слушай, забудь ты про эти деньги, - продолжал шепотом увещевать Арти. – Подумаешь – серебро! Еще достанешь.
Брок перестал вырываться и недовольно засипел. Они молча проводили взглядом удаляющиеся фигуры незваных ночных гостей, пока те не исчезли за поворотом. Арти поднялся во весь рост, отряхнулся и повернулся к другу.
- Вместо того чтобы дуться, подумай лучше о том, где мы теперь будем ночевать.
 отзывы (7) 
Оценить:  +  (+5)   
06:14 13.10.11
Глава 2.

Лодбам - город-столица великой империи, существующей уже не одно тысячелетие, раскинулся от западных гор до реки Урт. На всем континенте не встретишь более разностороннего города. Здесь респектабельные улицы находятся в двух шагах от трущоб, а Главная Императорская Площадь окружена лавочками мелких торговцев. Впрочем, это в самом городе. Императорский дворец же расположился на плато над городом, словно возвышаясь над обыденностью жизни. Стены из белых блоков, окружавшие его видны из любой части города.
Несмотря на то, что официально дворец является частью Лодбама, любой, кто побывал за тяжелыми каменными воротами, сказал бы, что за белоснежной стеной начинается совершенно другой мир.
Утром, ближе к полудню эти самые ворота раскрылись, пропуская экипаж. Он прокатился по улицам города, сверкая позолотой, и остановился на Главной площади. Обитая синим бархатом дверца открылась, и из экипажа выпрыгнул долговязый мужчина в зеленом сюртуке и больших очках с толстыми линзами. Он отпустил извозчика и дрожащей рукой пригладил непослушные волосы. Его взгляд рассеяно бродил по площади, пока не остановился на статуе. Точнее на постаменте. Табличка на нем гласила: "Император Максимилиан Великий, повелитель Леогии правящий волей богов с 195 года". Сам постамент был пуст.
Мужчина растерялся, он не ожидал такого развития событий.
- Ну как же так, - пробормотал он себе под нос. - И возницу я уже отпустил...
- Простите, я могу вам чем-нибудь помочь?
Мужчина резко обернулся на голос и увидел худощавого нескладного парнишку лет тринадцати. Тот выжидательно смотрел на него.
- Эм... Привет, я...
- Вы в первый раз в Лодбаме?
- А... Ну вообще-то я здесь родился, но...
- О, я понял! Вы из замка да? - мальчишка расплылся в широкой улыбке. - Все, кто живет в замке, так себя ведут.
Мужчина поймал себя на том, что улыбается в ответ.
- Ты прав, я живу в замке. Я ученый.
- Ученый да? Так вам нужна помощь?
- Ну, если ты знаешь, куда делась статуя императора...
- Ее увезли вчера. Почистить там, позолоту покрасить. Вряд ли вы ее раньше через пару недель увидите. Но, - паренек хитро усмехнулся. - За пару монет я могу ее вам очень подробно описать.
Ученый посмотрел на него так, словно в первый раз увидел.
- Это же отличная идея!
- Серьезно?
- Конечно! Это же сэкономит мне кучу времени! - он достал из кармана сюртука серебряную монету и протянул мальчишке. - Покажи мне пожалуйста, как стояла статуя.
Паренек забрал монетку и как-то странно посмотрел на ученого. Потом расставил ноги и приподнял одну руку, приговаривая:
- Так, ноги стояли так, правая рука на груди... а левая чуть вытянута, как будто он указывает на старый колодец на Угольной площади... Ну как-то так.
- Стой, куда ты сказал, показывает левая рука?
- На старый колодец. Который на Угольной площади.
- А где он находится?
- Блин, да прямо по вот этой дороге. Его сложно пропустить, он вообще-то довольно большой.
- Эм... спасибо, - мужчина повернулся и зашагал в указанном направлении.
- Ну да, - хмыкнул парнишка ему вслед.
Колодец ученый нашел быстро. Как и сказал паренек, не заметить его было довольно трудно. Старинное сооружение в два метра высотой, сложенное из темного камня притягивала взгляд. Мужчина остановился перед ним, достал из-за пазухи толстую записную книжку и, бормоча что-то, углубился в чтение.
- Двести шагов на север... от Дома воды... да, определенно, это здесь...
- Ищете клад?
Ученый, вздрогнув, обернулся. За его спиной стоял все тот же мальчишка.
- Как ты узнал?
- Вы что меня только что заметили? Ну ничего себе! Я ведь даже не прятался.
- Откуда ты узнал про клад?!
- Ну, это было не сложно, - пренебрежительно отмахнулся мальчишка. - Вы что совсем не понимаете, где находитесь? Здесь вам не дворцовая библиотека. Вот за это, - он достал из кармана серебряную монету и покрутил ее перед ученым. - Здесь запросто могут перерезать глотку. По таким местам надо ходить очень осторожно, а вы даже по сторонам не смотрите!
Мужчине стало неловко от того, что его отчитывает паренек в два раза младше его самого.
- Вообще то я вполне могу постоять за себя...
- Ну конечно. Я насквозь вас вижу, вас нельзя выпускать на наши улицы без сопровождения.
- Тогда, может, ты побудешь моим гидом? Ты, похоже, неплохо все здесь знаешь.
- И вы предлагаете подобное первому встречному оборванцу? Все еще хуже, чем я думал! Вам повезло, что вы наткнулись на меня, а не на одного из тех парней, которые заведут вас в темный переулок, где прячутся их дружки и не ограбят вас, предварительно пырнув ножом!
Ученый побледнел.
- Ой... Вы что испугались? Ладно, ладно, я помогу вам. Только не падайте в обморок!
- Я и не собирался! - мужчина одернул сюртук предательски задрожавшими руками. Он, конечно, слышал разные истории про то, что происходит за стенами дворца, но всегда считал, что они сильно преувеличены. Сейчас ему пришлось задуматься, не были ли эти слухи преуменьшены. - О, кстати. Я Томас Гардблейд, я Почетный Императорский Историк.
- А меня зовут Арти.
- Арти, - повторил историк. - А твои родители не будут беспокоится из-за того что ты помогаешь мне?
Мальчишка рассмеялся:
- Какие еще родители? Честное слово, Том, вы самый забавный человек, которого я только встречал! Расскажите лучше, что это за сказочный клад вы разыскиваете?
- Ах это! Понимаешь, - глаза ученого засверкали. - Год назад я изучал один интереснейший исторический трактат в библиотеке и наткнулся на упоминание об утерянных реликвиях предыдущего императора. Это так заинтересовало меня, что я углубился в исследования. Однажды я целых пять дней не выходил из библиотеки! И наконец, совсем недавно, я наконец точно узнал, где обрывается их след! Подумать только, они многие годы находились прямо у нас под носом, в самой столице! Сложив вместе все найденные кусочки головоломки, мне удалось составить приблизительную карту, ведущую к этому сокровищу.
Том так увлекся описанием своей находки, что был просто ошарашен когда мальчишка зевнув ответил:
- Угу. Что ж. Так вам нужна помощь?
Ученый отчего-то снова смутился.
- Да, пожалуй я бы не отказался от помощи...
- Отлично, тогда поговорим об оплате, - Арти хитро прищурился. - Как насчет серебрушки в день?
- О да, полагаю это вполне достойная плата...
Мальчишка снова бросил на него странный взгляд, понять значение которого у мужчины не получилось.
-... Ладно, так куда теперь?
Том задумался.
- Ты хорошо знаешь город?
- Конечно!
- Тогда помоги мне разобраться с некоторыми символами. Мне не удалось их правильно интерпретировать.
- Инпре... чего?
- Интерпретировать. В смысле догадаться о их значении, - попытался объяснить доступным для мальчика языком Том.
- Ладно, давайте сюда ваши символы... Только читать я не умею!

В замок Томас вернулся лишь поздно ночью и в состоянии глубочайшего изумления. Глядя из окна своей комнаты на простирающийся внизу город он и помыслить не мог, как на самом деле протекает его жизнь.
Он договорился встретиться с Арти на следующий день на том же месте, что и сегодня. То есть у постамента.
Мальчик попросил его одеться как можно более неприметно, поэтому ко встрече ученый готовился со всей тщательностью, выбирая самые худшие свои вещи. И, как ему казалось, весьма преуспел в "неприметности". Но стоило ему наткнуться на насмешку в глазах мальчишки, как вся его гордость проделанной работой моментально испарилась.
- Жди здесь, - бросил ему Арти и испарился. Минут через двадцать, когда ученый уже места не находил от волнения, он вернулся со свертком в руках.
- Вот, переодевайтесь.
- Где? - опешил ученый.
- Да прямо здесь. Не бойтесь, сюда все равно никто не заходит.
- Но...
- Да я посторожу, переодевайтесь. Только побыстрее.
В свертке оказались простые штаны и рубаха. Довольно качественные вещи для беспризорника.
- Где ты их взял? - подозрительно спросил Томас, пытаясь осмотреть себя в новой одежде.
- У знакомого одолжил, - фыркнул Арти. - Не бойтесь, не ношено. Ботинки можете свои оставить.
- У меня все тело чешется!
- Зато желающих выпотрошить вас, и меня заодно, в темном переулке значительно снизится.
Вдвоем они облазили полгорода (по крайней мере так показалось Томасу), потратив на это почти неделю, однако никаких результатов поиски не дали.
Вся трудность состояла в том, что последнее препятствие на пути к сокровищу было описано в дневнике, написанном крайне специфическим языком. Некоторые места попросту вызывали у ученого недоумение.
Кроме того, когда он прочитал несколько строчек своему юному провожатому, тот как-то замялся и с того момента начал бросать на ученого задумчивые взгляды. Было похоже, что он хочет спросить что-то, но боится. Впрочем заметить это Томас смог лишь потому что за эти несколько дней немного изучил мальчишку. Тот был на удивление серьезным и вдумчивым, что было редкостью для его возраста. Но кто знает, может дети улиц взрослеют быстрее аристократов?
- Похоже, все бесполезно, - заявил наконец Том. - Конечно, не хочется сдаваться, но я просто не вижу что еще можно сделать.
- Ладно, но давайте еще разок попытаемся. Я... у меня есть одна идея... Дурацкая, конечно, но...
Было видно, что мальчишка решился на что-то.
- Отвернитесь, будьте добры, - твердо сказал Арти. Лицо у него при этом было до забавного сосредоточенное.
Томас послушался. Было подозрительно тихо и если бы ученый знал своего маленького компаньона чуть хуже, он бы наверняка подумал, что мальчишка сбежал.
Наконец раздался его голос:
- Можете смотреть. Кажется, дальше нам вниз.
Томас повернулся к нему и обомлел. Мальчишка сидел перед небольшим аккуратным отверстием в тротуаре, которого совершенно точно не было, когда ученый отворачивался.
- Ну так что, полезли? - нетерпеливо спросил Арти.
- Может возьмем какой-нибудь свет? - почти жалобно спросил Томас.
- Ах, ну да. Свет. - как показалось Тому, слегка разочарованно отозвался мальчишка. - Ладно, сейчас что-нибудь соображу...
В итоге они обзавелись дюжиной свечек, одну из которых Арти принес уже зажженной.
- Ну что, теперь спускаемся? - все так же нетерпеливо спросил мальчишка.
Ученый удивился. Уж очень эта торопливость не вязалась со всем предыдущим поведением Арти, но спорить не стал. Проявив чудеса храбрости, он забрался в темный проем первым. В стене оказались словно специально для этого созданные для этого выступы.
Как только мальчик спустился следом за ним, пятно света, означавшее выход исчезло. Ученый вскрикнул от неожиданности.
- Все в порядке, - поспешил успокоить его Арти. - Мы можем выбраться отсюда в любой момент. Лучше посмотрите, что там дальше в вашем дневнике.
Сверившись со своими записями, ученый, а вслед за ним и мальчик, двинулись по подземному коридору, в котором оказались. Зажженную свечу держал Том, в то время как Арти, казалось, свет вовсе не нужен: мальчишка чувствовал себя в темном коридоре более чем уютно и с любопытством заглядывал в ответвления коридора, то погружаясь в темноту, то выныривая оттуда в пятачок света. В отличие от Томаса, которому в каждой тени мерещилось жуткое чудовище или казалось, что потолок вот-вот упадет ему на голову.
Время здесь текло совершенно незаметно, словно его и не существовало вовсе. А потому ни один из них не мог точно сказать сколько они бродили по подземелью.
Выложенные камнем стены, усыпанные нишами и альковами, высокие потолки и отсутствие какой-либо затхлости в воздухе или духоты поражали. Кто и зачем мог проложить подземные ходы под самой столицей империи? А в том, что они тянулись через весь город, если не дальше, не было никаких сомнений.
Томас взирал на это великолепие с изумлением и затаенным страхом, естественным для людей, привыкших к жизни под солнцем и в окружении себе подобных. Арти же с нескрываемым восхищением и трепетом.
Записи, касающиеся подземелья было намного легче расшифровать, чем прочие, поэтому продвигались почти без задержек. Были и казусы, например когда зазевавшись, Том едва не провалился в яму, невесть откуда взявшуюся прямо посреди коридора. Арти едва успел ухватить его за подол рубахи и, потянув на себя, оттащить от края пропасти.
Вместо ученого вниз полетела горящая свеча. Наблюдая за удаляющимся огоньком, оба - и ученый и мальчишка нервно сглотнули. Упади туда один из них - полет вышел бы очень долгим. После этого пришлось разжигать огонь заново при помощи кремня, на что ушло море времени и еще больше нервов.
У них осталось всего четыре свечи, когда они достигли своей цели. Путь был долгим и трудным, но награда стоила того: на небольшом постаменте лежал тяжелый венец из драгоценного белого золота.
Ученый с трепетом присел рядом с ним на колени не решаясь прикоснуться к бесценной реликвии. Потом повернулся к Арти.
- Он действительно здесь! Поверить не могу! Разве ты не удивлен?
- Честно говоря, я в этом городе столько насмотрелся, что меня не удивит даже живущий в кузнице дракон. Например, один раз я забрел на площадь, посреди которой стоял какой-то древний идол, явно имеющий отношение к хаосу.
- Не может быть!
- Я говорю, что своими глазами видел. Правда вряд ли об этом месте еще кто-то знает, я там и был то один раз. Больше не решился. К тому же попасть туда трудновато.
Ученый вернулся к изучению своей находки. Несомненно, это было именно то, что он искал - артефакт, исчезнувший задолго до того, как появился на свет нынешний император. Такая находка бесспорно повысит его статус в Научном Обществе, но для начала надо извлечь ее на поверхность и доставить во дворец.
За этими мыслями он совершенно не заметил, как в комнату проник кто-то посторонний.
- Так-так, - прозвучал этакий бархатистый голос у него за спиной. - Кто бы мог подумать, что ты действительно найдешь Венец, Томас.
От неожиданности ученый подскочил и тут же обернулся. Перед ним стоял высокий, довольно худой человек с рапирой в руках, острие которой, что крайне неприятно, было нацелено в грудь Томаса. Тот сразу узналНатана - своего "друга" с которым часто сталкивался в ученых дебатах .
- А теперь, - произнес он. - Я заберу его, а тебя оставлю здесь. В этих подземельях никто тебя не найдет, да и сомневаюсь, что будут так уж рьяно искать...
С этими словами Натан вырвал из рук Томаса его записи. По его глазам было видно, что именно так он и поступит. До сего момента Томас, спроси его кто, решительно заявил бы, что его соперник ни за что не опуститься до подобного, но сейчас, на мгновение он поверил, что действительно для него все закончилось.
И именно в это мгновение раздался страшный грохот (по крайней мере так показалось в царившей в подземелье тишине). Это Арти, про которого оба научных деятеля как-то забыли, уронил на пол кремень. И тут же громко и деланно удивленно сказал:
- Ой!
Мужчины обернулись к нему и оба, с замиранием сердца увидели в его руках аккуратно завернутый в какую-то тряпицу венец.
Том от удивления забыл как дышать, зато противник издал гневный вопль и бросился на мальчишку. Однако тот ловко увернувшись скрылся в проходе. Натан, потрясая своим оружием, бросился за ним. Томас только и услышал, что удаляющийся топот преследуемого и преследователя, а после все стихло.
Ученый был в шоке. Все происходящее, включая найденный артефакт и подземные проходы под столицей, не укладывалось у него в голове.
"Сейчас я проснусь, - говорил он себе, - и окажется, что я и не выходил из библиотеки, и все это мне приснилось когда я мечтал об этой находке".
Но проснуться не получалось, а выйти из лабиринта подземных ходов самостоятельно не было никакой возможности. Помимо всего прочего его ноги буквально приросли к полу, не давая сдвинуться ни на шаг. Поэтому Томасу только и оставалось, что стоять и ждать, чем все закончиться.
Наконец послышались шаги. Такие легкие, что ученый даже подумал сначала, что ошибся. С замиранием сердца он ждал, кто же появиться на пороге комнатки и вот... из темноты, в очерченный свечой, которую по прежнему сжимал в руке Том, круг света шагнул Арти, запыхавшийся, небрежно держащий драгоценный венец завернутый в тряпицу под мышкой.
- А где Николас? - слабым голосом спросил Томас.
- Этот психопат с оружием? - уточнил Арти. - Где-то на пути ко дну, я думаю.
- Что?
- Ну, когда он ткнул в вас этой своей гигантской спицей, я вспомнил о той трещине в которую вы чуть не угодили, и подумал, что если смогу его туда заманить... Там ведь темно, вот он ее и не заметил.
- А ты?
- Я неплохо вижу в темноте. К тому же, я помню точно, где она находится, так что я просто перепрыгнул через нее и все. А он нет. Потом я просто вернулся сюда. Честно говоря, я сильно перепугался и сделал первое, что пришло в голову. Вот!
Мальчишка протянул Томасу венец.
- А теперь давайте выбираться. Нечего вам здесь больше делать.
Выбрались из подземелий они в совершенно ином месте, чем зашли, но тем не менее их так никто и не заметил, словно Арти (а именно он нашел выход) специально подгадал.
Расплатившись с мальчишкой (тот взял с ученого не больше оговоренной платы, хоть тот и настаивал на большем) Томас нанял экипаж до дворца и прижимая к груди завернутую в ткань бесценную реликвию, размышлял, что же он скажет о своих приключениях императору Максимилиану?
 отзывы (7) 
Оценить:  +  (+3)   
03:35 15.12.11
Глава 3.

- Эй! Ну и где ты был? – налетел на Арти Брок. – Мы уж думали, что тебя заловили!
- Ничего подобного, - весело отозвался парнишка. – Я просто слегка подзаработал.
С этими словами он продемонстрировал горсть серебряных монет.
- Как думаете, это возместит нам то, что спер Вазли?
- Ну и ну! – присвистнул Брок. – Где ты это взял? Грабанул кого?
- Да нет, я же не ты. Просто встретил одного чудака из замка, которому требовался гид.
- Ну и свезло же тебе!
Примерно вот так и произошло возвращение Арти в шайку после нескольких дней отсутствия. Найти их не составило особого труда: на этот раз их временным прибежищем стала небольшая ниша под мостом. Воду Арти не любил, поскольку плавать не умел, но предпочел не заострять на этом внимания.
- Ладно, слушай сюда, - дернул его за плечо Брок. – Я тут наметил одно дельце, но нужно, чтоб ты мне помог.
- Что ты опять задумал?
- Есть один дом – владельцы свалили на несколько дней. Уверен, там можно найти что-нибудь ценное!
- Брось, ты же знаешь, что я в этом не разбираюсь!
- Да от тебя ничего и не нужно! Просто постоишь на стреме…
- Ладно, разберемся.
Тут он обратил внимание на жмущихся рядом ребят.
- Что случилось?
- Арти, мы хотим поговорить! – заявил Ред.
- Серьезно! – добавил Флип.
- Ну говорите, - слегка опешил мальчишка.
- Кроче…
- Мы хотим выйти из банды! – выпалил Ред.
- Выйти?
- Ага. Ребята с северного района предложили присоединиться к ним. Мы, конечно, вам с Броком благодарны и все такое… но они сильнее. И с ними будет легче выжить. Нам надоело все время бегать от Вазли!
- А еще говорят, у них есть постоянная база… - вставил Стен.
- Ясно, значит вы все уходите…
- Не все! – выкрикнула Коба. – Мы остаемся!
Рядом с ней встали Бинки и малышка Анн.
- Что ж, если вы думаете, что там вам будет лучше – идите.
- Эй! Ты что их так просто отпускаешь?! – возмутился Брок. – Если ты ничего не сделаешь, то дай я намну бока этим предателям!
- Стой! – Арти вцепился ему в плечо. – Они правы, все равно с нами ловить нечего!
Брок досадливо сбросил его руку, но больше кинуться на ребят не пытался. Просто стоял надувшись и не глядя на них.
- Ну и катитесь! Нам же лучше без вас будет!
Ребята ушли, виновато оглядываясь. Арти молча проводил из взглядом, после чего тяжело вздохнул и повернулся к Броку.
- Так что там с твоим планом?

В исполнение план Брока привели на следующий же день. А точнее поздний вечер. Когда уже стемнело, и все приличные люди разошлись по домам, двое мальчишек незаметно пробрались в сад двухэтажного особнячка. Его окна были темными, а сторож мирно спал в своем закутке.
Брок подобрался к окну и поманил Арти за собой.
- Вот ведь! Тут на щеколду закрыто, - полушепотом пожаловался он, подергав раму. – Можешь открыть?
Арти кивнул и подтянулся к окну. Некоторые считают, что ночью нет теней. Но это не так – ночью тени окутывают все вокруг. И уж кому, как не Арти об этом знать. Он медленно провел пальцем по стеклу и щеколда с глухим стуком отъехала в сторону. Брок залез внутрь. Арти остался снаружи, наблюдать за дорогой.
Через некоторое время Брок вылез из окна, грузно спрыгнув на землю.
- Ну как? – спросил у него Арти.
- Не знаю, на базе разберемся. А сейчас давай мотать отсюда.
Они повернулись к выходу и только теперь заметили стражников рядом с воротами.
- Оппа! Тикаем, - моментально сориентировался Брок, развернувшись на сто восемьдесят градусов.
Арти хотел последовать за ним, но внезапно его нога увязла в земле.
- Ты чего там копаешься?
- Сейчас! – он попытался освободиться, но его лишь сильнее затянуло.
С ужасом паренек понял, что его засасывает не в землю, а в тень, которую отбрасывает дом.
- Беги без меня! – крикнул он Броку, тщетно стараясь высвободиться. Когда у него получилось, Арти бросился бежать, но тут же наткнулся на одного из стражников.
- Куда собрался, воришка? – спросил он. – Похоже, придется проводить тебя в твой дом на ближайшие пятнадцать дней.
В принципе, это было не так уж и страшно. С беспризорниками закон был менее суров, нежели с совершеннолетними преступниками. В тюрьме их даже кормили. Сам Арти и прочие ребята из шайки частенько попадались стражникам и не переживали особо по этому поводу.
Но сейчас была другая ситуация – впервые в жизни, Арти боялся темноты. Он был совершенно уверен, что тень пыталась поглотить его и у мальчика кровь застывала в жилах об одной только мысли об этом.
Он почти не сопротивлялся, когда стражник тащил его в свою контору. В тюрьме было темно – небольшая каморка с тремя камерами, отгороженными от основного помещения стальными прутьями, освещалась единственной лампой, висящей над столом.
Стражник закинул Арти в дальнюю от двери камеру – мальчишка едва волочил ноги, так что пришлось едва ли не тащить его за шкирку.
- Принес тебе подарочек Грап, - произнес стражник в темноту камеры. Арти вжался в прутья, стараясь быть как можно ближе к свету. – Может хоть теперь ты не будешь донимать меня своими дурацкими разговорами.
- Ну привет, пацан, - щербато улыбнулся новоиспеченный сосед. – Какими судьбами?
- Мнмм… - что-то невнятно пробурчал Арти, стараясь унять дрожь.
Заключенный равнодушно пожал плечами.
- Не хочешь разговаривать, не надо. А я вот, пожалуй, поговорю. Мне тут знаешь ли чертовски одиноко… Надеюсь ты не будешь против выслушать несколько баек старого шулера? Я как раз рассказывал нашему с тобой сторожу, про то как однажды в Деневьере…
Он продолжил говорить, не обращая внимания, что его никто не слушает. Арти изо всех сил пытался устоять на ногах и продержался почти до самого рассвета. Не раз и не два на протяжении всей ночи он чувствовал, как тени вокруг размягчались, пытаясь проглотить его подобно болоту. Сопротивление стоило огромных волевых затрат и уже к середине ночи камера превратилась для юного попрошайки в маленький персональный ад.
Арти пытался сосредоточиться на словах соседа-жулика Грапа, но смысл утекал как вода сквозь пальцы и время тянулось бесконечно медленно.
Наконец, когда встало солнце, паренек позволил себе расслабиться и уснуть. Он проспал весь день до заката. Несколько раз стражник будил его, когда приходило время кормежки. Еда не лезла в горло, но Арти все равно давясь глотал пищу, зная, что ночью ему понадобится еще больше сил.
Но когда на город вновь опустилась ночь, все оказалось куда хуже, чем ему казалось.
- Эй, паренек, что с тобой? – забеспокоился Грап. – Ты случаем не из припадочных?
В этот момент Арти не выдержал. Обхватив голову руками он изо всех сил закричал. Сидящий в одной камере с ним разбойник мгновенно отскочил к стене.
- Ты чего? Эй! Выпусти меня отсюда! Я не хочу сидеть с каким-то психом!!!
- Что случилось? – стражник встал из-за стола и подошел к камере. Арти сидел на полу и с силой бился о прутья, пытаясь попасть на более светлую часть комнаты.
- Успокойся! – попытался воззвать к нему стражник. – Эй! Если ты пытаешься таким образом выбраться, то ничего не получиться…
В ответ мальчишка снова дико закричал, продолжая биться о решетку.
- Пересади меня в другую камеру! – истерично выкрикнул Грап.
- Спокойно! Спокойно… - стражник слегка побледнел и дрожащей рукой повернул ключ в замке. После чего вытащил дрожащего всем телом мальчика из камеры. – Ты в порядке? Да что с тобой!
Паренек оттолкнул его и, вырвавшись, бросился к выходу. От неожиданности тот покачнулся и едва не упал. Когда стражник, восстановив равновесие, выбежал на улицу, мальчишки уже и след простыл.
Арти бежал по улицам что есть мочи. Он не мог остаться там, где его необычные способности, вырывающиеся сейчас из-под контроля, мог кто-то увидеть и не мог остановиться, чтобы не быть пойманным в ловушку теней. И потому бежал изо всех сил, стараясь выбрать наиболее пустынный маршрут.
Бежал он долго, пока не столкнулся с шагнувшим прямо ему на встречу мальчишкой.
- Арти, ты куда так несешься?
Знакомый голос привел его в чувство. Арти сунул руки под за спину, чтобы Брок не увидел, как сильно они трясутся.
- Мы тебя обыскались, думали уж что тебя загребли. Где был?.. А ладно, слушай, у меня новости зашибись!
- Что случилось?
- Представляешь, сегодня один тип заметил, как я стащил кошелек у прохожего. Он сам вор и предложил мне стать его учеником. Как тебе? Я и про тебя ему рассказал.
- Звучит очень подозрительно, - Арти испугался бы, если бы не был уже до смерти перепуган.
- Да брось, все путем! Пошли, я тебя с ним познакомлю! Близнецы и малышка уже там.
- Что?! Ты оставил их одних?
- Да брось ты волноваться по пустякам! Все будет зашибись!
Махнув рукой, чтобы Арти шел за ним, Брок помчался вперед по улице.
Через некоторое время он остановился у небольшого ветхого на вид особняка. Арти хорошо знал этот район Лодбама, как впрочем и все остальные, - здесь жили обнищавшие аристократы и богачи, предпочитающие уединение шумным улицам.
Брок решительно отворил дверцу в калитке и вошел. Арти последовал за ним, внимательно оглядываясь по сторонам.
Что удивительно – чем дальше они шли, тем более обжитыми и богато, а главное со вкусом, обставленными становились комнаты. Хотя едва ли мальчишки едва ли разбирались в роскоши, чтобы оценить всю роскошь и изящество обстановки. И, конечно, они даже не обратили внимания на уникальные картины, за многие из которых любой коллекционер готов был бы с радостной улыбкой отгрызть себе правую руку.
Из одной из комнат послышался веселый смех. Когда мальчишки вошли в нее, к Арти бросилась малышка Анн.
- Арти! Ты нашелся!
- Что? Неужели вы обо мне волновались? – преувеличенно-бодро спросил он, оглядывая помещение. Наткнувшись взглядом на фигуру, застывшую в кресле, он застыл, словно почуявший опасность кот.
Мужчина, в непринужденной позе сидевший рядом с Кобой и Бинки был немолод, но выглядел безукоризненно – идеальная осанка, отлично развитая мускулатура, сеть мелких морщинок вокруг глаз и сталь во взгляде.
- Шутишь? Ты лучший! Я просто скучала.
Брок прокашлялся.
- Лучший, не считая Брока, - хихикнув исправилась девочка.
Арти невольно улыбнулся. Потом перевел взгляд на хозяина дома и уже без улыбки спросил:
- Что здесь происходит.
- Разве твой друг тебе не объяснил? – искренне удивился тот.
- Я бы хотел услышать вашу версию.
- Вот как… - он посмотрел на паренька задумчиво. – Хорошо, позволь мне сначала представиться – мое имя Хантер Барретт. Я один из величайших воров в этой империи и давно уже подыскиваю себе ученика. Мне кажется у Брока талант, поэтому я хочу стать его учителем. Если хочешь, можешь к нам присоединиться. Он о тебе рассказывал… Эй, с тобой все в порядке? Ты выглядишь бледновато.
Говоря так, Хантер явно преуменьшил. На самом деле, Арти был почти зеленым. Ребята не сразу это заметили, поскольку были заняты новой для них обстановкой. А когда обернулись на вопрос Барретта, было уже поздно: ноги мальчика подкосились и он упал без сознания. Сказалось напряжение последних суток. Мужчина едва успел подхватить его, прежде чем Арти приложился обо что-нибудь головой.

Когда Арти проснулся, было темно. Паренек попытался встать, но у него не получилось. Очевидно, оттого, что он уже стоял. Это было странно, но еще более странным казалось место, в котором он очутился.
На первый взгляд тут не было ничего. Всего лишь темно-серая бесконечность с клубящимся вокруг туманом. Было очень уютно и легко здесь находится. А еще здесь ощущалось присутствие других. Но присутствие старое, словно воспоминание.
Арти огляделся. Постепенно туман рассеялся и сквозь мглу проступили размытые тени. Мальчик сразу понял, что он в какой-то комнате, хоть на первый взгляд совершенно не было похоже, что он вообще хоть где-нибудь находится.
Арти сделал шаг вперед. Двигаться здесь было намного легче, чем обычно. Он попробовал подпрыгнуть и очутился на другом этаже. Как ему удалось это понять, несмотря на то, что вокруг по прежнему были лишь размытые тени – загадка, но мальчик ни на мгновенье не усомнился в своей правоте.
И он не сразу заметил, как стало темнеть. А когда заметил, то словно очнулся, мгновенно поняв, что происходит. Страшно не было –в этом месте, за гранью теней, невозможно было боятся чего-либо. Слишком спокойно и тепло. Очень хотелось остаться тут навсегда, но в то же время, Арти понимал, что нужно выбраться обратно в реальный мир, иначе он и сам раствориться в серых тенях.
Но это оказалось очень трудно. Нет, конечно, при желании он легко мог это сделать, но вот желания этого не было. Тогда Арти попытался представить себе, каково это – жить. Вспомнил о своих друзьях и представил, что будет, если он неожиданно исчезнет. Это дало ему силы на миг сопротивления. И этого мига хватило.
Он внезапно осознал, что сидит на полу в незнакомой комнате. Прямо перед ним на деревянном табурете сидел Брок и вертел в руках небольшой перочинный нож. Заметив друга, он выронил нож от удивления.
- Ты что?.. Что ты тут делаешь? Как ты сюда попал?
- …Сам не знаю. Я спал, а потом… Кстати, где мы?
- Да все там же. Хантер тебя перенес в одну из свободных комнат – их тут полно. Нет, правда, как ты это сделал?
- Да говорю же, сам не понял, - на самом деле ему хотелось плакать от облегчения. Он так боялся, так нервничал перед случившимся, что теперь чувствовал себя совершенно счастливым.
Арти попытался встать, но тут же со стоном повалился обратно.
- Ты чего? – тут же встрепенулся Брок.
- У меня все болит. Как будто я два раза оббежал вокруг города, а потом еще раз на руках. Помоги встать.
Начинающий вор протянул ему руку и Арти, опираясь на нее, поднялся на ноги.
- Отлично, а теперь я пожалуй пойду спать. Где говоришь моя комната?
 отзывы (4) 
Оценить:  +  (+2)   
14:53 21.10.11